La Corte Suprema degli Stati Uniti nega a un capo Yakima di assistere a un’udienza in abiti tradizionali

Il 30 ottobre appena trascorso, la Corte Suprema degli Stati Uniti, a Washington, DC, ha tenuto un’udienza relativa a una causa iniziata cinque anni fa che mette in discussione i diritti stabiliti in un Trattato del 1855 tra gli Stati Uniti e la Nazione Yakama nello Stato di Washington.

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Nel 2013, il Dipartimento per le licenze dello Stato di Washington ha chiesto 3,6 milioni di dollari al proprietario di una stazione di servizio a White Swan nella Riserva Yakama. Lo Stato ha sostenuto che Ramsey non era autorizzato a trasportare il gas dall’Oregon alla Riserva senza pagare le tasse. Il Nono Circuito della Corte Suprema ha dato ragione agli Yakima e il Dipartimento per le Licenze ha presentato ricorso alla Corte Suprema. La questione principale è se i membri tribali debbano essere tassati dallo Stato, se il gas è venduto nella Riserva, la quale, secondo la legge federale, è sovrana. La tribù rileva che il Trattato esenta i membri tribali dalle tasse per due motivi. In primo luogo, trasportando il carburante, i membri della tribù esercitano il loro diritto a viaggiare, che è garantito dal Trattato nel 1855. In secondo luogo, la tribù contesta che la tassa stessa riguardi il trasporto del carburante, non il carburante in se.

JoDe Goudy, Presidente del Consiglio tribale Yakama, ha ricordato che la sua tribù ha accettato di rinunciare a una quantità di terra più grande dello stato del Maryland quando firmarono il trattato e che in cambio della terra, i membri della tribù potevano viaggiare liberamente sulle strade pubbliche. Quella clausola di viaggio è unica per il trattato della Nazione Yakama, e gli avvocati della tribù dicono che si applica anche ai beni trasportati sulle strade pubbliche.

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Il presidente Goudy si è recato all’udienza vestito secondo le regole tradizionali che distinguono i leader tribali., ma gli agenti della sicurezza gli hanno detto che così abbigliato non poteva entrare perché la corte poteva esserne influenzata e che il suo copricapo avrebbe ostacolato la visuale degli altri. A seguito delle proteste di Goudy un funzionario della Corte Suprema ha confermato che avrebbe potuto presenziare all’udienza solo se avesse tolto il suo copricapo di penne, ma lui ha rifiutato di toglierlo dicendo che si sarebbe seduto in fondo all’aula in modo da non ostacolare la vista di nessuno, ma gli è stato comunque negato il permesso perché la Corte non può essere soggetta a influenze esterne. Il funzionario ha informato il signor Goudy che cappelli o copricapo sono permessi in aula solo per motivi religiosi o medici. Ma Goudy ha contestato questa concezione della religione perché per gli Yakama non esiste separazione fra religione e governo politico e che per loro la religione è una parte fondamentale di ogni aspetto del loro governo e della leadership. Poiché, fra le altre cose, il trattato del 1855 avrebbe anche dovuto preservare uno stile di vita tradizionale, la Corte Suprema, nel costringere Goudy ad aderire agli standard dell’abbigliamento occidentale in queste circostanze, oltre che tenere un comportamento offensivo, violerebbe anche il Trattato.

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L’udienza si è comunque tenuta in sua assenza e si è conclusa con l’accettazione della Causa con il seguente:

Atto della Corte Suprema

16-1498 Washington Dept. Of Licensing V. Cougar Den, Inc.

Un trattato del 1855 tra gli Stati Uniti e la nazione indiana Yakama fornisce ai membri della tribù “il diritto, in comune con i cittadini degli Stati Uniti, di viaggiare su tutte le autostrade pubbliche”. In una serie di casi, il Nono Circuito ha respinto le affermazioni secondo cui questo linguaggio esoneri gli Yakama dalle tasse o dalle tasse statali sulle attività commerciali fuori della Riserva, ritenendo invece che il linguaggio si limiti a garantire ai membri delle tribù il diritto di viaggiare su autostrade pubbliche senza pagare una tassa per tale uso o ottenere l’approvazione dello stato. In questo caso, tuttavia, la Corte Suprema di Washington ha interpretato il trattato in modo molto più ampio, ritenendo implicitamente vietato agli stati di tassare “qualsiasi commercio, viaggio e importazione” da parte degli Yakama, anche se fuori dalla Riserva, “che richieda l’uso di strade pubbliche.” La Corte distrettuale ha quindi ritenuto che il trattato impedisca allo Stato di Washington di imporre imposte sul carburante all’ingrosso a Respondent Cougar Den, un distributore di carburante di proprietà degli Yakama che importa milioni di litri di carburante nello Stato di Washington ogni anno per la vendita al pubblico.

La domanda presentata alla Corte Suprema è:

Se il trattato di Yakama del 1855 crea un diritto per i membri della tribù di evitare le tasse statali sulle attività commerciali fuori dalla riserva che fanno uso di autostrade pubbliche.

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